Peinture sur chevalet

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Allégorie de Jan Vermeer van Delft.

La peinture sur chevalet (ou peinture de chevalet) désigne la production personnelle du peintre en dehors des commandes institutionnelles et formelles, donc celle que réalise le peintre sur son chevalet, dans son atelier, en moyens formats et non en fresques sur les murs, une production qu'il peut vendre aux particuliers et qui souvent comporte des autoportraits, des natures mortes et aussi des représentations non-figuratives pour les peintres contemporains.

La désignation de peintre de chevalet désigne l'artiste dans cette activité.

L'expression inverse est « peinture sur le motif » comme celle des Impressionnistes qui allaient peindre in situ.

Connotations

Cette terminologie ne désigne pas un genre pictural, ni une école, ni un thème artistique mais un exercice, une des situations du peintre dans ses actions de création ou une attitude qu'il peut aussi observer sa vie durant.

Ainsi Bernardo Cavallino (1616 - 1656) est un peintre italien baroque de l'école napolitaine, à sujet intimiste, qui n'a jamais bougé de sa ville natale, et a dédié presque à toute son activité à la réalisation de « peintures de chevalet », des œuvres de moyenne grandeur pour les collections privées ou à vocation de dévotion pour des chapelles et des petits oratoires.

La connotation de l'expression peut être péjorative :

«  Le Genre historique, le Genre proprement dit, les tableaux de chevalet (...) ne sauraient offrir plus de vingt tableaux dignes des regards du public... »

— Balzac, Pierre Grassou, 1840, p. 436.

Par extension le tableau de chevalet est un tableau de petites dimensions souvent associé à ses outils traditionnels :

Jackson Pollock, par le choix de toiles de très grandes dimensions, annonce clairement que le tableau de chevalet, est pour lui, « une forme en voie de disparition » et que « la tendance moderne va vers le tableau mural », comme il l’écrivait dès 1947 dans son dossier de demande pour la bourse Guggenheim. Il abandonne par conséquent le pinceau et les peintures traditionnelles en utilisant d'autres matériaux et d'autres gestes (dripping et Action painting).

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